大数据背后隐憂不容忽视 削弱市场竞争或损消费者权益

2019年1月15日 年月日
《选择》月刊
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大数据背后隐憂不容忽视     削弱市场竞争或损消费者权益

互联网已经成为消费者生活一部分,网上留下的足迹包括卫星定位纪录、社交平台的点讚、在网购平台的购物清单等,当中甚或包括用户亦已遗忘的细节,都可能被商家静悄悄地记录下来,成为有用的数据,再透过人工智能的分析及深度学习,瞭解消费者的喜好、行为,从而提供更切合市场需要的产品或服务。这个过程就是炒得热烘烘的「大数据」市场。

善用大数据,看似可造就商家及消费者双赢,但大数据背后实质潜藏不少隐憂。其中最大的争议是大数据的应用,随时削弱市场竞争,长远损害消费者的权益。

纵观全球领先的大数据企业,首3位是亚马逊、微软、谷歌,3间公司于2017年的营业总额高达3000亿美元。儘管市场难以计算这些跨国企业的盈利份额有多少是来自大数据,但企业规模极大,业务广泛,透过日常交易取得庞大数据,而数据量和来源的準确性正是大数据能否作出準确预测的最大关键。企业取得的数据,经过精密运算,便可预测消费者的行为与喜好,配合相应的推广、定价策略等,营销事半功倍,但亦变相对欠缺这些数据的竞争对手特别是新竞争者,构成竞争的阻力。

私人机构分析从业务所得数据,会否损害消费者利益?且先看看大数据的应用情况。透过收集消费者的数据,企业可以更準确预测消费者的购物习惯、喜好,甚至购买特定货品或服务时所愿意付出的价钱,这可能导致商家就个别消费者作出不同定价,形成价格歧视。

此外,大数据亦引申不同问题,例如当两家拥有大数据的企业合併,会否导致反竞争的情况,又或是牵涉个人资料的数据会否得到妥善的保障,国际上有不少例子引发激烈讨论。2014年社交媒体Facebook以220亿美元收购即时通讯程式Whatsapp,经过8个月的时间,终获欧盟反垄断部门批准,认为交易不会妨碍市场竞争,消费者仍有多个通讯应用程式可供选择。然而无论Facebook或Whatsapp,都手执大量用户个人资料,欧盟当时的考虑只着重于收购会否影响市场竞争,当中牵涉的私隐问题不在考虑之列。

不少地区的政府都已开始关注大数据引发的竞争问题。法国及德国的反竞争部门于2016年发表报告,论述有关大数据及市场权势的相互作用,报告指在一些高度使用大数据分析的市场当中,数据过度集中,有机会导致反竞争行为。

如何避免数据过度集中于某些大企业,令市场失去竞争,政府主动开放有应用价值的数据供市场免费使用,是其中一种方法。特区政府于去年的施政报告,提出各政府部门须每年发布「年度开放数据计划」,让市场自由应用。近日更进一步公布,80个政府部门将开放650个数据集,建立「城市仪表板」,统一发放重要资讯如天气、交通流量、车位等数据,让市民查阅之馀,亦开放予公众作数据分析及程式开发等。

但这举措是否有助建构公平市场,另一关键是数据的全面性,让一环扣一环的数据能清楚準确地衔接,成为真正有价值的资讯,让欠缺大数据的竞争者能通过读取公开数据,保持竞争力。例如路面的交通流量数据,暂时公布会于明年开放主要幹道的流量,不一定涵盖所有路段,缺乏全面数据下,未必可转化成市场上有用的资讯。事实上,目前已有私人公司有能力透过分析其广大用户群的实时道路驾驶情况,整合路面交通情况,巩固其竞争力。

面对手执大数据的企业,消费者往往处于被动位置,只有仗赖有效的法规监管营商者运用大数据的操守,及以公开资讯平衡市场权势。在瞬息万变的互联网时代,我们期望所有相关条例能适时监察市场变化,作出修订,以迎合市场转变,保障消费者的权益。