公司清盘消费者处弱势 优化法例提升保障

2016年4月14日 年月日
《选择》月刊
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公司清盘消费者处弱势  优化法例提升保障

经济不景,或商户经营出现问题,都有机会导致商户结业,影响消费者。90年代,金狮影视超特店突然倒闭,令数以万计会员手中所持的预缴式套票即时变成废纸,金额估计高达逾亿元。

规模如此大的结业事件近年虽然鲜有发生,但去年一间连锁家俬电器直销店结业,亦影响数以千计的消费者,当时本会收到逾千宗投诉及超过1,600宗查询。另外,近年消费者透过网上购买货品及服务大行其道,然而无论在实体商店或网上购物,一旦公司倒闭,消费者获得的保障都极为有限。

根据现行法例,当公司清盘时,清偿债权人的债务有优次之分,消费者作为无抵押债权人,排在清盘公司雇员、政府、有抵押债权人例如银行等之后。换言之,所有资产需先支付较优先债权人的债务,最后才到消费者,能够追回已支付的款项、货品或未履行的服务的机会十分渺茫。

本会认为,在公司清盘的过程中,消费者及倒闭公司的雇员同样处于弱势,没有讨价还价的能力之余,亦缺乏其他债权人,例如银行或清盘公司的供应商所享有的资讯和权利。清盘公司的雇员现时可透过破产欠薪保障基金申请补偿。相反,给予消费者的保障却十分有限,消费者只能以无抵押债权人的身份,在其他债权人分得赔偿后,如仍有余额,才可得到赔偿。

香港于1865年首次推行有关公司破产及清盘的法例,及后历经多次变更,于1984年作最后一次重大改革。过去三十多年来,无论市场环境或经济结构等,都出现翻天复地的变化。透过在线和离线销售的预缴式消费愈来愈多,范围亦愈来愈广,法例有需要与时并进,引入更切合社会发展的条文。

有见及此,本会于2013年,藉政府就《优化公司破产法例立法建议》谘询公众的机会,倡议改变有关变现清盘公司资产后所得之款项,分发给债权人的法定优先次序,从而把消费者置于较高的优先位置。这可以给予消费者较合理的保障,特别是以预缴式消费的人士,例如购买饼卡、美容健身服务等,往往涉及大额预缴款项,一旦商户结业,损失不菲。

个别行业对于业内商户突然结业,会有较完善的处理方法。例如本港旅游业于80年代设立赔偿基金制度,当时有多家旅行社倒闭,消费者追讨无门,本会除协助受影响的消费者,亦积极向政府提交建议,最终政府提出修订《旅行代理商条例》,于1993年成立旅游业赔偿基金。按法例规定,旅行代理商须就每笔已收取的外游费,分别向旅游业赔偿基金和香港旅游业议会缴付相等于外游费0.15%的征费。尽管旅游业赔偿基金征费由2009年7月3日开始暂停征收,但消费者只要收据上盖有征费印花,万一旅行社倒闭,仍可从基金获得多达9成的赔偿。

然而观乎上述赔偿基金的设立,虽可有效保障消费者,但基于行业结构和特性,未必每个行业都具备相关条件引入类似的制度。消费者如遇到商户倒闭,只能依赖现有清盘程序索偿。因此,本会认为只有透过完善现行法例,才可更有效保障消费者。

政府在2月底公布财政预算案时预测,今年本地生产总值的实质增长只有1%至2%。统计处数字亦显示,今年首两个月合计的零售业总销货价值,比去年同期下跌13.6%。面对经济下行的风险和零售业吹淡风,店铺一旦倒闭,消费者将蒙受损失。本会认为,政府在优化公司破产法例时,应该认真考虑加入更多保障消费者的条文。本会亦正研究相关议题,希望透过各方努力,让消费者可以在更合理的消费环境下得到保障。