解构律师行的新经营模式:有限法律责任合伙

2016年4月14日 年月日
《选择》月刊
474
转发
电邮此页面

解构律师行的新经营模式:有限法律责任合伙

消费者光顾香港律师行,处理楼宇买卖、离婚、遗嘱等事宜时,会留意到不少律师行以合伙形式经营,例如陈李张律师行,也有些律师行是独资经营。不过,情况在今年3月起出现变化,往后会有第三种经营模式—有限法律责任合伙。为何出现这种新模式?消费者应该聘用一般合伙抑或有限法律责任合伙提供法律服务?

一般而言,香港律师行以独立执业或合伙形式经营,是由律师(亦称事务律师)经营,服务范围很广,包括:向当事人提供法律意见、代表当事人出庭应讯,或委讬大律师出庭讼辩。除处理诉讼外,律师亦会处理一般法律文件如草拟合约、拟备楼宇买卖协议或遗嘱等文件,以及为客户提供法律顾问服务。

香港律师会自2004年起要求为香港的律师行引进「有限法律责任合伙」经营模式。不少外国司法管辖区已就「有限法律责任合伙」的经营模式立法。引进「有限法律责任合伙」预期可促使本地中小型律师行进行合并,组成较大型律师行,从而为消费者提供更多类型的法律服务和提升竞争力。此外,亦可吸引更多以有限法律责任合伙模式经营的知名外地律师行在香港设立办事处,从而为法律服务使用者提供更多选择。

与此相关的《2012年法律执业者(修订)条例》(《条例》)于今年3月1日生效。自此,你可能会碰到一些律师行的名字包括「有限法律责任合伙」、Limited Liability Partnership、LLP或L.L.P.等字样,表示律师行已按《条例》实行限制合伙人法律责任之新的合伙模式〔主要条文载于《法律执业者条例》(第159章)第IIAAA部〕。一般而言,没有这些字样的律师行仍以传统的独立执业(Sole Proprietorship)或一般合伙模式(General Partnership)营运。这三种模式在法律责任上有何分别?

独立执业

独立执业的律师须为其业务过程中所招致的一切债项、法律责任及义务负上个人责任。

一般合伙

根据《合伙条例》(第38章),一般合伙的每一合伙人(partner),对合伙期间所招致的一切债项、法律责任及义务,须与其他合伙人共同及各别负上法律责任(joint and several liability)。换言之,一般合伙的合伙人须为其他合伙人就业务所作出的行为负责,亦须个人承担业务的所有债务。

有限法律责任合伙

根据《条例》规定所组成及经营的「有限法律责任合伙」,其合伙人不须为该合伙在提供专业服务过程中,因另一名合伙人、雇员、代理人或代表的疏忽或错误的作为或不作为,或失当行为(「失责行为」)而引致的任何法律责任,负上个人法律责任。

须符合以下条件才获《条例》保障

「有限法律责任合伙」律师行的合伙人必须没有作出或参与失责行为,并符合以下条件,才可得到《条例》的保障:

  1. 受失责行为影响的客户(下称「当事人」)知道或理应知道该律师行为一所「有限法律责任合伙」律师行;
  2. 律师行已投购加额保险,按每宗申索计,保额不少于$1,000万(目前香港的律师行一般须就每宗申索投购保额为$1,000万的正常法定专业弥偿保险)。简言之,「有限法律责任合伙」须就任何单一申索,投购保额不少于$2,000万的保险;以及
  3. 律师行已在接受延聘处理相关事宜后的21日内,将至少一位「整体监督合伙人」(Overall Supervising Partner)的身份告知当事人,并在处理该项事宜的整段期间,一直将至少一位监督该事宜的整体监督合伙人的身份告知当事人。

合伙人所获保障的一般限制
一般而言,《条例》给予「有限法律责任合伙」之合伙人的保障,受到下列限制:
1.    若合伙人在失责行为发生时,知道该行为,并且没有采取合理程度的谨慎以阻止该行为发生,则《条例》不保障该合伙人;
2.    若失责行为由合伙人本身所犯,或在该失责行为发生时,犯下该失责行为的雇员、代理人或代表受该合伙人直接监督,则《条例》不保障该合伙人;以及
3.    《条例》并不保障合伙人在合伙财产中的利益,即这利益可在适当情况下用作抵偿「有限法律责任合伙」因失责行为而招致的债务。

如何确认律师行是否已变为有限法律责任合伙?

「有限法律责任合伙」律师行有责任向其现有当事人及公众披露其合伙模式:

现有当事人
一所律师行须在其成为「有限法律责任合伙」后的30日内,将此事通知其每位现有当事人;如属外地律师行,而在其成为「有限法律责任合伙」前已在某外地司法管辖区以此模式经营,则须通知其在香港的现有当事人。上述规定不适用于在香港开始营业时即已组成「有限法律责任合伙」的律师行。

公众
「有限法律责任合伙」律师行也须在它的每个办事处或每个从事业务的地点或在该等办事处或地点的外面,展示其名称,并在它的通信、通知、刊物、发票及讼费单或事务费帐单中,以及其网址中,清楚述明它的名称。
此外,香港律师会理事会须在其办事处提供一份载列现时是或曾经是「有限法律责任合伙」的律师行的名单,供公众于办公时间免费查阅,当中须载有下述每间「有限法律责任合伙」律师行的资料:(a)名称;(b) 从事业务的每个地址,或(如已终止业务)最后从事业务的每个地址;及(c)首次成为「有限法律责任合伙」的日期,以及(如适用)终止为「有限法律责任合伙」的日期或期间。

应该聘用一般合伙抑或有限法律责任合伙提供法律服务?

《条例》没有指明哪些法律服务须由一般合伙或「有限法律责任合伙」提供,也没有规定两者须按不同的基准收费。

消费者聘用某律师行提供法律服务的决定,一般取决于多项因素,例如律师行处理其法律问题的专业知识及收费、口碑、服务态度等,消费者须审慎考虑所有有关因素及个人情况作出选择。消费者亦可于香港律师会网页www.hklawsoc.org.hk搜寻律师行的名称及所提供法律服务类别等资料。

消费者须注意,一般合伙与「有限法律责任合伙」的主要分别,在于消费者在律师行处理其法律事务一旦失责时,可向律师行合伙人追讨的范围。一般而言,聘用一般合伙的消费者可控告律师行的所有合伙人,而聘用「有限法律责任合伙」的消费者则只可控告律师行的失责合伙人。然而,正如前述,「有限法律责任合伙」的无辜合伙人,须符合若干条件及限制,才可获得《条例》的保障。此外,除在某些例外情况及在某些条件限制下,如「有限法律责任合伙」在分发其合伙财产后无能力偿还其债务或资不抵债,则收取该项分发的人或须向该「有限法律责任合伙」退还部分或全部分发(视乎情况而定)。此项规定有助保障消费者的权益,因为该等退还予「有限法律责任合伙」的分发或可增加其资产,以供该律师行为其失责行为向消费者赔偿,惟此等申索必须在分发日起计两年内提出。

你可到律政司网页www.doj.gov.hk/chi/public/llp.html,浏览相关资料。

以上资料只供一般参考,并不构成法律意见,其内容亦非钜细无遗。有关「有限法律责任合伙」的详细法例条文,请参阅《条例》,并在有需要时寻求独立法律意见

律师和大律师有何分别?

律师行业的服务范围较广泛,除诉讼外,涵括众多范畴,如商业、家事、楼宇买卖、遗产等。在诉讼方面,与大律师的分别主要在于出庭发言权,除非律师经考核获取讼辩律师的资格,否则不能在高等法院原讼庭的审讯或上诉庭及终审法院之公开聆讯中发言。当事人必须经由律师代为转聘大律师。

大律师专注于讼辩,为当事人提供口头或书面的法律意见,草拟与诉讼有关的文件。当一个大律师被委任办理一件案件之后,律师的角色主要是听取当事人的指示。而大律师则负责讼辩工作,在法庭上维护当事人,并向当事人提供独立、客观及专业的法律意见。