未来能源政策要考虑「能源贫穷」

2015年5月14日 年月日
《选择》月刊
463
转发
电邮此页面

消费者如不准备就绪,节约用电,未来的电费支出只会有增无减,原因是为满足更严格的温室气体排放目标和既定的偏重天然气的发电燃料组合政策,无疑都会令燃料费和电价大幅上升。以现时市场估计,电费有可能上调50%(根据电力公司未来5年发展的推算和燃料组合引致的成本增加)。由于电力是各行各业和每一个消费者不论直接或间接都要使用的能源服务,政府的能源政策有必要确保电价收费是社会可负担的水平。当中要考虑什么因素?

根据政府资料,香港一般家庭的电费支出占其总支出不足2%。可是,2006年,本会引用一项调查指出,89%的低收入家庭受访者认为水、燃气和电的收费为高。2013年有社福机构估计,多达20万受惠人士的电费支出占家庭收入10%以上。如果政策只着重对电费支出占家庭总支出2%的一般用户的影响,而忽略低收入家庭,可能间接令最弱势的消费者(但不一定是最大污染者)要为社会达致环保目标和燃料组合政策,付出较高且不合比例的代价。

扶贫委员会于去年11月29日发表《2013年香港贫穷情况报告》,按「相对贫穷」概念,以税前及福利转移前的每月住户(或家庭)入息的中位数50%划线,定出「贫穷线」。收入低于「贫穷线」的家庭被定义为贫穷户。不同人数家庭的「贫穷线」不同,按2013年的情况,5人家庭每月收入低于$16,000,4人家庭每月收入低于$15,400,或3人家庭每月收入低于$12,500,属贫穷户。这类家庭的人口达41.4万。假设以香港平均每月每户电费开支约$500计算,现时占贫穷户收入3.1%至4%以上。若未来7年电费增加50%,而贫穷户的收入没有改善,电费开支占他们收入比例会上升至大约4.7%至6%,不难推算「贫穷线」以下的极低收入住户,他们的电费开支比例会更高,长远而言可能达至10%或以上。

在寒冷及酷热天气下须节省能源支出

国际间将电费和燃料开支占家庭收入10%的贫穷住户定义为「能源贫穷」。欧洲和澳洲计算用作取暖或开动冷气的能源支出超过家庭收入10%的人口,藉以制定指标评估能源政策对「能源贫穷」消费者的影响。在英国,利用「能源贫穷」住户数据,分析因负担不了燃料支出而关掉取暖设施,以致出现健康问题和死亡率增加的影响。澳洲则关注在极端高温下,昂贵电费会否令这些消费者减少开冷气而影响健康。

除促进竞争和要求能源供应商向政府提供改善能源效益的建议外,外国处理「能源贫穷」的政策方针主要集中在三方面——电力公司推出优惠措施,调控电费结构,或制定社会福利措施。换句话说,解决低收入消费者的能源需要的责任是否应该由电力供应商承担,或香港政府在制定电价政策时加以考虑,抑或是制定福利政策
时考虑直接补贴。

本港厘定公共交通票价和关注某类消费者的交通费负担能力时,也有两种做法。例如65岁以上长者及65岁以下的伤残津贴受惠人士的公共交通票价优惠计划是由劳工及福利局负责统筹,属社会福利措施。而运输及房屋局在制定港铁公司的票价调整机制时,则考虑了市民的负担能力,属运输政策措施。

本港处理「能源贫穷」问题要考虑的准则

不论是透过控制电费结构,抑或采用社会福利措施,或是混合两种措施的做法来处理「能源贫穷」问题,当中要考虑的准则包括:

  • 环保:电费结构应该提供鼓励措施,让消费者控制他们的用电量;
  • 累进性:电费结构不应导致低收入家庭的负担相比高收入家庭所付出的比例为高;
  • 电力公司收入:电费结构应符合「管制计划协议」下的准许收入;
  • 管理:管理措施应精简有效,太复杂反而得不偿失,令有需要帮助的消费者望而却步;
  • 透明度:定价结构应该容易被公众理解,一定程度反映成本。

现时香港的「能源贫穷」问题尽管尚未响起警号,但亦不容忽视,当电费不断上扬,问题可能会急剧恶化。现时电力公司亦有减少住户用电的安排和补贴贫穷户电费开支,不会因贫穷户未能支付电费而中断服务,对处理「能源贫穷」有所帮助,但并不是针对根源的最有效方案。

环保公义:未来政策对低收入家庭及劏房户的影响

要处理「能源贫穷」问题,本会认为有关当局要开展研究,以了解未来环保目标和既定的偏重天然气的发电燃料组合政策所引致的电价增加,对低收入消费者的影响,特别是他们的负担和责任,会否比高收入家庭沉重。

另一方面,与「能源贫穷」相关的劏房户用电开支问题,也有必要进行研究和调查,掌握劏房户用电开支的情况:(1)劏房户集合用单一电表,集体计算用电量,导致他们「跌入」电费结构中的高消费类别,因此要付出更高电费;(2)劏房屋主有否剥削住户,通过租约中的协定电费,收取比实际结算的电费更高的金额;(3)劏房租户是否知道他们的实际用电量,能否受惠于电费结构鼓励措施。

在未来电费不断上升的年头,政府和电力公司制定和检视电费时,务请考虑这群沉默被动的消费者的困境,制定相关舒困措施,照顾这群弱势的消费者。