法定冷靜期百利而無一害 業界毋須過慮營運及財務安排

2019年2月14日 年月日
《選擇》月刊
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法定冷靜期百利而無一害   業界毋須過慮營運及財務安排

政府剛於上月中推出法定冷靜期的諮詢文件,本會樂見爭取多年的法定冷靜期,終於向前邁出重要一步。諮詢文件大部分的建議,均採納了本會去年發表的《倡議設立強制性冷靜期的研究報告》的大方向;儘管部分建議跟本會提出的不盡相同,但目標一致 - 當消費者面對不良營商手法時,在法例的保障下可以無條件取消交易,免卻背負沉重的經濟損失。基於海關接獲的投訴,政府的建議主要聚焦於健身和美容兩個行業。

近年本會持續接獲涉及美容及健身行業的不良營商手法投訴,部分個案金額達到6位甚至7位數字,然而最終達成和解、願意退款的卻少之又少。事實上,本會在2016年及2018年分別點名譴責健身中心和美容集團,以不良營商手法強迫顧客簽下大額預繳式合約。

統計顯示,點名的確能對業界起即時阻嚇作用,本會收到的相關投訴亦有所下降,但這並非解決問題的最有效方法。2016年點名譴責加州健身後,2017年健身行業有關銷售手法的投訴由329宗下跌逾3成至221宗,但去年回升9成至415宗。至於美容業,雖然銷售手法的投訴近年都呈下跌,但每年仍有逾300宗投訴,且大部分都屬較高額的合約。

現行的《商品說明條例》雖然規管具威嚇性的營業行為,但這類指控往往因為舉證困難,最終未能提出檢控,即使最終提出檢控並入罪,判刑也未必有足夠阻嚇力,因為不法商戶能夠透過這類不良銷售手法獲取可觀利潤,致使他們繼續鋌而走險。而消費者最關注的是能否退款,並非將不愉快經歷訴諸法律,特別是要花上大量時間甚至金錢處理的個案。

在此前提下,本會深信推行法定冷靜期可有效打擊兩個行業內一些不良營商手法。即使商戶脅逼消費者簽下合約,但如消費者能在法例保障下取消交易,商戶不能獲利,自然大大減少這些不良行為的誘因。

事實上,消費者如在清楚所購服務的情況下同意交易,貿然取消合約的機會甚微,所以設立法定冷靜期對守法的殷實商戶的影響非常有限;部分健身行業的從業員團體亦認同設立強制性冷靜期是正面的做法,認為可增強消費者對健身行業的信心,反而為業界帶來正面影響。

當然受影響的業界亦傳來不少反對及質疑的聲音。例如有美容業人士擔心,日後商戶在消費者行使取消合約權時,須先墊支退款,亦可能對計算員工薪酬構成一定困難。例如業內不少員工的薪酬是跟每月營業額掛鈎,若消費者取消合約,僱主須重新計算員工薪酬,當中更涉及佣金及強積金等,增加計算薪酬的複雜程度。由於業內逾9成屬中小企,有商戶擔心會對行業日常營運構成沉重負擔。

本會認為,業界毋須對墊支問題過份憂慮,因為無論根據本會的研究報告,抑或政府的諮詢文件,都並非要求商戶在7天或14天的退款期內墊支,商戶只需在限期內通知銀行取消以信用卡付款的相關交易,銀行便會根據既定程序把可退回的款項直接存入消費者的帳戶,故此不會對商戶的財務安排構成太大影響。

支薪方面,其實不同的行業或公司,都不時因應政府政策或會計制度的更改,調整公司內部的計帳方法。日後即使推行法定冷靜期,商戶亦只需作一次性的更改,例如在冷靜期過後仍沒有被取消的合約才入帳,用以計算員工薪酬。計算薪酬的方法更改後,只會影響有關商戶首一兩個月的運作,不會構成長遠負擔。

本會強調,引入法定冷靜期,長遠對消費者及業界均百利而無一害,期望各界積極提出意見,不同聲音對政府草擬法例具參考價值,確保新法例於平衡各方意見後,既可保障消費者的權益,亦對業界公平。本會亦正進一步研究諮詢文件的內容,稍後向政府提交意見。