大數據背後隱憂不容忽視 削弱市場競爭或損消費者權益

2019年1月15日 年月日
《選擇》月刊
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大數據背後隱憂不容忽視     削弱市場競爭或損消費者權益

互聯網已經成為消費者生活一部分,網上留下的足跡包括衞星定位紀錄、社交平台的點讚、在網購平台的購物清單等,當中甚或包括用戶亦已遺忘的細節,都可能被商家靜悄悄地記錄下來,成為有用的數據,再透過人工智能的分析及深度學習,瞭解消費者的喜好、行為,從而提供更切合市場需要的產品或服務。這個過程就是炒得熱烘烘的「大數據」市場。

善用大數據,看似可造就商家及消費者雙贏,但大數據背後實質潛藏不少隱憂。其中最大的爭議是大數據的應用,隨時削弱市場競爭,長遠損害消費者的權益。

縱觀全球領先的大數據企業,首3位是亞馬遜、微軟、谷歌,3間公司於2017年的營業總額高達3000億美元。儘管市場難以計算這些跨國企業的盈利份額有多少是來自大數據,但企業規模極大,業務廣泛,透過日常交易取得龐大數據,而數據量和來源的準確性正是大數據能否作出準確預測的最大關鍵。企業取得的數據,經過精密運算,便可預測消費者的行為與喜好,配合相應的推廣、定價策略等,營銷事半功倍,但亦變相對欠缺這些數據的競爭對手特別是新競爭者,構成競爭的阻力。

私人機構分析從業務所得數據,會否損害消費者利益?且先看看大數據的應用情況。透過收集消費者的數據,企業可以更準確預測消費者的購物習慣、喜好,甚至購買特定貨品或服務時所願意付出的價錢,這可能導致商家就個別消費者作出不同定價,形成價格歧視。

此外,大數據亦引申不同問題,例如當兩家擁有大數據的企業合併,會否導致反競爭的情況,又或是牽涉個人資料的數據會否得到妥善的保障,國際上有不少例子引發激烈討論。2014年社交媒體Facebook以220億美元收購即時通訊程式Whatsapp,經過8個月的時間,終獲歐盟反壟斷部門批准,認為交易不會妨礙市場競爭,消費者仍有多個通訊應用程式可供選擇。然而無論Facebook或Whatsapp,都手執大量用戶個人資料,歐盟當時的考慮只着重於收購會否影響市場競爭,當中牽涉的私隱問題不在考慮之列。

不少地區的政府都已開始關注大數據引發的競爭問題。法國及德國的反競爭部門於2016年發表報告,論述有關大數據及市場權勢的相互作用,報告指在一些高度使用大數據分析的市場當中,數據過度集中,有機會導致反競爭行為。

如何避免數據過度集中於某些大企業,令市場失去競爭,政府主動開放有應用價值的數據供市場免費使用,是其中一種方法。特區政府於去年的施政報告,提出各政府部門須每年發布「年度開放數據計劃」,讓市場自由應用。近日更進一步公布,80個政府部門將開放650個數據集,建立「城市儀表板」,統一發放重要資訊如天氣、交通流量、車位等數據,讓市民查閱之餘,亦開放予公眾作數據分析及程式開發等。

但這舉措是否有助建構公平市場,另一關鍵是數據的全面性,讓一環扣一環的數據能清楚準確地銜接,成為真正有價值的資訊,讓欠缺大數據的競爭者能通過讀取公開數據,保持競爭力。例如路面的交通流量數據,暫時公布會於明年開放主要幹道的流量,不一定涵蓋所有路段,缺乏全面數據下,未必可轉化成市場上有用的資訊。事實上,目前已有私人公司有能力透過分析其廣大用戶群的實時道路駕駛情況,整合路面交通情況,鞏固其競爭力。

面對手執大數據的企業,消費者往往處於被動位置,只有仗賴有效的法規監管營商者運用大數據的操守,及以公開資訊平衡市場權勢。在瞬息萬變的互聯網時代,我們期望所有相關條例能適時監察市場變化,作出修訂,以迎合市場轉變,保障消費者的權益。