編者的話:法律改革委員會建議引入集體訴訟機制

2012年6月15日 年月日
《選擇》月刊
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香港法律改革委員會(「法改會」)上月底發表報告書,建議在本港引入集體訴訟機制,透過消費者訴訟基金先在消費者案件中實施,累積經驗後,再延伸至其他範疇的民事案件,消費者委員會對此表示歡迎。

集體訴訟是指同一事件中有很多受害者,單獨一人可能沒有能力提出訴訟,但可以選擇其中一位至多位代表其他受害者提出集體訴訟,令所有受害者有機會討回公道。

引進集體訴訟機制的好處,顯而易見,對原告人來說,可克服訟費和提起法律程序方面的覊絆,使受害者敢於提出合理的訴訟請求,彰顯公義;對被告來說,集體訴訟避免其逐一處理多宗相關或類似的官司,有助提早了結事情;而法院也可一次性處理相關的相類或相同的訟案,節省司法資源,集體訴訟也可以避免這些案件出現不一致的裁決。

為免機制被濫用,法改會報告建議,法院會審核案件是否適合集體訴訟,其審核的原則包括:(1)申索人數、(2)申索的理據、(3)各申索人權益有否共通處、(4)集體訴訟是否解決爭議的最適當程序、(5)原告代表能否充分代表所有申索人。

經法院准許集體訴訟後,原告成員若不想牽涉於有關訴訟,則須在案件開審前的時限內主動「選擇退出」(opt-out),否則會自動成為原告成員,直至案件結束。

在集體訴訟程序中,訴訟費用是一個關鍵問題。如果不能找到適當的籌措資金模式,讓財力有限的原告人得以提起訴訟,則集體訴訟機制的成效將非常小。因此,適當的訴訟資金援助至關重要。

法改會建議,採取循序漸進的方式來實施集體訴訟機制,並先由消費者案件開始。現有的消費者訴訟基金,如獲適當注資,隨時可供動用,以資助集體訴訟。法改會認為,增加消費者訴訟基金的資源讓它可以資助集體訴訟,將足以處理大量案件(而集體訴訟是最有機會出現其中),由此累積相關經驗後,則可考慮把機制擴及其他類別的案件,設立一項通用的集體訴訟基金,以涵蓋消委會工作範圍以外的訴訟。

消委會歡迎法改會建議,由消費者案件作起步,引入集體訴訟機制。消費者訴訟基金在處理涉及大批事實或法律問題類同的受屈消費者案件方面,有相當經驗,擴大消費者訴訟基金以涵蓋涉及消費者的集體訴訟,既務實也便捷。而消委會作為基金的信託人,很樂意承擔因此而增加的責任。

若實施集體訴訟機制,日後涉及有共通利益和事實背景的消費者糾紛,如關於因食品不符合安全標準而導致眾多消費者健康受損、涉及標準消費合約內不合情理的條款者,可透過集體訴訟,以較有效、便捷和合乎成本效益的司法程序,向商戶或產品服務供應商索償。

就以2001年一宗流動電話服務供應商單方面修改合約,向客戶增收$10 隧道費為例,當時有用戶透過消費者訴訟基金興訟,最後獲得勝訴。在這類案件中,雖然受影響的人數眾多,但相信由於申索額較小,申請訴訟基金的人數不多,若法改會的建議落實,受屈的消費者便可通過訴訟基金的協助,透過代表進行集體訴訟。

消委會期望,政府盡早落實集體訴訟機制,為保護市民大眾的權益,踏出重要一步。